A Europa deve preocupar-se, mas não entrar em pânico por causa da China

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Saudações. Notícias emocionantes do conjunto de boletins informativos do FT: o nosso editor de economia de longa data, Chris Giles, está a assumir uma nova função que abrange os bancos centrais. O seu boletim informativo, que será publicado todas as terças-feiras, trará o tipo de informação que se espera do FT, que é crucial quando grandes questões confrontam os decisores políticos monetários e aqueles que dependem das suas decisões – que, sejamos honestos, somos todos nós. Então por favor inscrever-se para dar uma chance a Chris Giles nos Bancos Centrais.

A mudança no pensamento da UE sobre a política comercial foi positivamente indutora de chicotadas. Bruxelas deixou de ser um comércio livre (quase) empenhado – o que foi em si uma mudança bem-vinda de um domínio do corporativismo e do proteccionismo agrícola nas primeiras décadas da UE – para ser dominado por uma visão geoestratégica do comércio internacional. A aprovação nas capitais dos Estados-membros variou entre relutante e entusiástica.

Isso não é uma coisa má – é claro que algumas ligações comerciais foram transformadas em armas por adversários geopolíticos para tornar a UE e os seus Estados-Membros dependentes deles. Isto era verdade para os gasodutos com a Rússia e poderia tornar-se verdade sempre que a China fosse um fornecedor monopolista de bens essenciais. Mas uma coisa é avaliar os perigos que enfrentamos e tomar as melhores medidas para eliminá-los. Outra bem diferente é reagir exageradamente e apressar-se numa resposta que acaba por ser mais dispendiosa e menos eficiente do que deveria ser. A UE e os seus Estados-Membros poderiam sair-se bem com um pouco mais do primeiro e um pouco menos do segundo.

Um exemplo disso é a actual preocupação com a balança comercial bilateral. A UE déficit comercial com a China quase triplicou em cinco anos, causando muito protestos entre autoridades comerciais da UE e sem dúvida fortalecendo os sentimentos protecionistas.

Gráfico de colunas da balança comercial de bens da UE com a China (mil milhões de euros), mostrando que o défice comercial da UE com a China aumentou para quase 400 mil milhões de euros no ano passado

É uma lição básica da economia internacional que os equilíbrios bilaterais face a determinados países importam menos (se é que importam) do que o equilíbrio externo global de uma economia. Mas a irrelevância económica nunca foi um obstáculo à relevância política. De qualquer forma, uma mudança tão grande em tão pouco tempo é de tirar o fôlego, então vale a pena conferir o que está por trás disso. Aqui estão os principais fatos.

Em primeiro lugar, o crescente défice bilateral é inteiramente impulsionado por um aumento nas importações e não por uma queda nas exportações. Como mostra o gráfico abaixo, os dois cresceram mais ou menos paralelamente no final da última década. Depois, após as primeiras oscilações relacionadas com o confinamento, as exportações da UE para a China permaneceram mais ou menos estáveis, enquanto as importações dispararam.

Gráfico de linhas do comércio da UE com a China, milhões de euros mensais, mostrando um grande, mas decrescente, boom de importações

Em segundo lugar, a mudança nas importações é visível em amplas categorias de indústria transformadora, embora a maquinaria e o equipamento de transporte (pense no boom dos automóveis eléctricos na China) possam estar a contribuir mais do que a sua parte proporcional.

Terceiro, a enorme fatura das importações chinesas da UE tem mais a ver com o preço das importações do que com o seu volume. De Junho de 2021 a Setembro de 2022, o valor unitário dos produtos que a UE comprou à China aumentou 30 por cento, enquanto o das mercadorias enviadas no sentido inverso aumentou apenas 18 por cento. Mesmo que os volumes comerciais tivessem permanecido constantes, este choque nos termos de troca teria feito o défice deteriorar-se significativamente. Não que isso não seja motivo de preocupação; obviamente tornou a UE mais pobre. Mas são os volumes crescentes de bens adquiridos que indicariam um aprofundamento da dependência.

Gráfico de linhas do valor unitário do comércio de bens da UE com a China, indexado a 100 em dezembro de 2019, mostrando o choque dos termos de troca da Europa com a China

Os volumes de importação também cresceram, é claro, embora não tanto quanto os preços. Mas em quarto lugar, e mais importante, todas estas mudanças foram recentemente invertidas. Os volumes de importação caíram cerca de 10% desde o pico de Agosto do ano passado; os preços das importações em cerca de 15 por cento. A fatura total das importações, consequentemente, caiu cerca de um quarto desde há um ano. Entretanto, as exportações mantiveram-se estáveis, tanto em termos nominais como reais, durante o mesmo período. Isso ainda deixa o défice muito mais elevado do que antes da pandemia. Mas não adianta usar os números de 2022 como justificativa para políticas.

Este é apenas um exemplo de onde as nuances são cruciais para evitar respostas políticas instintivas a desafios temporários ou demasiado simplificados. E, felizmente, essa nuance aparece no debate. Aqui estão dois exemplos que apareceram em minha mesa na semana passada.

Um dos receios na Europa é que a China possa utilizar o seu domínio nas matérias-primas críticas das quais depende a produção de tecnologia verde, para fins geopolíticos – e esse receio é justificado, como um relatório visual interativo dos meus colegas traz para casa. E ainda: em um carta ao FT, o economista Daniel Gros destacou o facto curioso de que o valor das importações de terras raras da UE não é tão elevado (121 milhões de dólares em 2021, diz ele). Ele argumenta que isto significa que é mais acessível armazenar matérias-primas essenciais do que investir milhares de milhões em subsídios para a sua extracção interna. É claro que a China pode limitar as vendas precisamente para evitar isso, ou a procura pode disparar tanto que não resta mais nada para armazenar. Mas, ainda assim, coloca a dependência geopolítica numa perspectiva diferente e encoraja-nos a pensar em mais soluções políticas.

Outro exemplo é o receio europeu de que os EUA roubem o seu bacon de transição verde. Por isso, saúdo uma nova nota do Conselho Franco-Alemão de Peritos Económicos – que é composto pelos conselhos consultivos económicos nomeados pelo governo dos dois países, mas independentes – sobre como a UE deve reagir à Lei de Redução da Inflação de Washington. Esta peça legislativa, como se recordarão, ajudou a alimentar um boom na construção de fábricas nos EUA, e foi recebida com horror pelos políticos europeus, que foram informados pelos seus industriais que, com os novos subsídios americanos, eles iriam levantar as mãos e transferir os seus investimentos para outros países. o Atlantico.

A equipe conjunta de sábios econômicos é dizendo aos seus governos para acalmar: o IRA não terá um grande efeito na economia da UE. Mesmo nos sectores específicos onde os novos subsídios dos EUA estão a levar as empresas a ponderar se a relva é mais verde do outro lado do Atlântico, não há provas de “riscos significativos para a UE”. As razões incluem que o IRA apenas faz com que os EUA alcancem os subsídios que a UE já oferece, o que o relatório documenta, e que a dependência da UE na fixação do preço do carbono torna qualquer montante de subsídio muito mais eficaz. Globalmente, a conclusão é que a maior parte da tecnologia verde será consumida dentro do mesmo bloco económico onde é produzida, pelo que não há muita margem para subsídios num bloco perturbarem a actividade no outro.

Nada disto significa que a Europa não deva preocupar-se com a sua dependência de outras economias. Mas os seus líderes deveriam pensar de forma mais ampla sobre soluções políticas, fazendo um esforço para aprender quando a situação não é tão terrível – ou simples – como poderia ter servido o seu interesse contar aos eleitores. Acima de tudo, não entre em pânico. Não é uma boa política.

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