Como controlar pragas de jardim sem usar produtos químicos

Uma libélula vendedora ambulante do sul de 7 cm está me olhando ou, mais precisamente, me olhando com 30.000 de suas lentes. À medida que entro no lago para arrancar longos fios verdes de erva daninha que ondulam sobre o fardo de palha de cevada, que supostamente mata a coisa miserável (apenas dizendo), o biplano entomológico verde, preto e azul avança sobre mim.

Eu não sou um covarde. Enfrentei os editores da Fleet Street, enfrentei os juízes da Royal Horticultural Society e pendurei na ponta de uma corda em um helicóptero da Marinha Real. Mas a atenção do vendedor ambulante do sul é enervante.

“Posso ver que você está tentando defender seu território para que sua companheira possa botar seus ovos. Mas, por favor, você pode recuar?

A fera ataca meu rosto. “Sua atitude em relação aos insetos de jardim é péssima”, diz. Ou parece – claro, tudo pode ser produto da minha consciência culpada. “Você precisa de predadores como nós.”

No interesse de salvar o planeta, comprei controles biológicos extremamente caros para usar contra ácaros vermelhos, larvas de forra, lesmas e outros irritantes. Raramente uso controlo químico, o que significa que tenho de suportar a censura e o ridículo por permitir que as ervas daninhas prosperem: tudo para que insectos como este vendedor ambulante do sul possam alimentar-se, abrigar-se e festejar.

Mas então, tirei urtigas, que são alimento para polinizadores valiosos, almirante vermelho, pequena carapaça de tartaruga, senhora pintada e borboletas vírgula. Durante todo o ano, tive que esmagar besouros-lírio, pulgões, gorgulhos da videira – eu poderia continuar e, infelizmente, insetos e outras pragas de jardim continuam e assim por diante através de nossos outonos e invernos quentes e chuvosos.

O vendedor ambulante do sul está certo. Já se foi o tempo em que muitos jardineiros do Reino Unido dependiam de invernos frios para matar a maioria das pragas de insetos de jardim. Em vez disso, temos de depender cada vez mais de controlos alternativos, incluindo insectos predadores.

Jardim de Rosas Bowes-Lyon em RHS Wisley
Um jardim de rosas no RHS Wisley, em Surrey, onde o controle químico de pragas é desencorajado ©Jason Ingram

As libélulas estão na Terra há cerca de 300 milhões de anos, muito antes dos dinossauros, que sobreviveram apenas 165 milhões de anos, e muito antes de começarmos a formar-se através da sopa primordial para destruir o planeta. Eles comem 10-20 por cento do seu peso corporal em mosca verde, mosca branca, moscas, mosquitos e quase todos os outros insetos de jardim todos os dias.

Agora até o final de outubro, libélulas estão fazendo suas últimas rondas antes de deixar suas larvas e ovos prontos para o banquete de pragas do próximo ano.

Assim como crisopídeos, joaninhas e muitos outros insetos benéficos, as libélulas são excelentes predadoras de pragas, diz Andrew Salisbury, chefe de saúde vegetal da Royal Horticultural Society. Entre suas responsabilidades está o controle de pragas na área de 240 acres Jardim RHS Wisley no sul da Inglaterra. Algumas de suas plantações incluem lírios, que estão sob ataque do besouro do lírio desde a década de 1940. “Algumas manchas de lírio perdem as folhas, mas apenas ocasionalmente uma mancha morre, e isso pode não ser devido ao besouro”, diz ele. “A equipe tenta verificar os lírios, mas não tem tempo de pegar os besouros e suas larvas.”

Retirá-los não é para os medrosos. As larvas se cobrem de cocô para desencorajar os predadores.

Felizmente, explica Salisbury, três espécies de minúsculas vespas parasitas (Tetrastichus setifer, Lemophagus errabundus e Diaparsis jucunda, já que você pergunta), indiferentes ao cocô, matam as larvas colocando seus ovos dentro das criaturas. Esses predadores estão difundidos na Nova Inglaterra e cada vez mais ativos no Reino Unido.

Os controles químicos estão disponíveis, mas não são particularmente eficazes. Na minha experiência de lutar contra o besouro do lírio por cerca de 20 anos, é melhor deixar o trabalho sujo para pássaros, sapos, besouros e pequenas vespas. Essa abordagem sem produtos químicos pode parecer fácil, mas embora seja fácil deixar galhos caídos – ou mesmo árvores, se você tiver espaço – para formar “hotéis de insetos” naturais, a remoção manual de ervas daninhas exige muito trabalho árduo. E embora eu passe menos tempo cortando a grama (o que por si só aumenta a alimentação e o abrigo para os predadores de pragas), desenterro porcas, docas, urtigas e amoreiras na grama visível da casa, por razões estéticas indesculpáveis.

Pelo menos não estou indo contra os conselhos do RHS sobre pesticidas. “[The RHS] recomendo evitar controles de pesticidas”, diz Salisbury. “Para um jardim saudável, é melhor tolerar alguns danos, cultivar plantas vigorosas e encorajar predadores naturais. Só então você deve considerar o uso do controle biológico.”

Os inseticidas, que tinham um valor de mercado global de quase 84,5 mil milhões de dólares em 2019, de acordo com o Atlas Verde de 2022 da Fundação Heinrich Böll, criam uma das muitas pressões sobre os insetos. Algumas destas pressões são delineadas pelo Relatório sobre o Estado da Natureza de 2019, produzido por mais de 50 organizações envolvidas no registo, investigação e conservação da natureza no Reino Unido e nos seus Territórios Ultramarinos. Concluiu que a abundância e distribuição de espécies no Reino Unido diminuiu desde 1970. O relatório levantou preocupações sobre polinizadores e outros insectos benéficos, em grande parte relacionados com a utilização de pesticidas como os neonicotinóides.

Um relatório da Science de abril de 2020 confirmou estas tendências preocupantes. Calculou que, entre 1925 e 2018, o declínio médio da abundância de insetos terrestres foi de cerca de 9% por década.

Os insetos ameaçados incluem tesourinhas, que comem mariposas, a causa de maçãs com larvas, peras e até nozes (como o chefe de ciência do RHS, Alistair Griffiths, me explicou no FT Weekend Festival, quando cometi o erro de reclamar sobre os ataques de tesourinhas em dálias ). Desde a década de 1990, os proprietários de pomares relataram uma queda acentuada no número de tesourinhas.

Nos últimos 20 anos, o número de insetos voadores no Reino Unido diminuiu 60 por cento, de acordo com uma pesquisa do governo governamental Insect Decline and UK Food Security Committee 2023.

Conheça seu inimigo

Gorgulho da videira preto
Gorgulho da videira © agrofruti/Alamy

Larvas de forra e jaquetas de couro podem ser deixadas para texugos, corvos, gaios e raposas, embora revelem as áreas nuas onde as pragas comeram as raízes da grama.

Gorgulhos da videira Quando um vaso de planta cair repentinamente, retire-o e retire quaisquer larvas de gorgulho da videira semelhantes a larvas dos restos da raiz. Deixe a raiz revelada permanece durante a noite e os pássaros removerão as pragas restantes. Os nematóides os matam, mas a prevenção é melhor: caçar os gorgulhos parecidos com besouros nas noites de verão, depois de escurecer.

Pulgões Esmagá-los é eficaz. Os pássaros adoram comer pulgões, assim como as joaninhas, crisopídeos e sem esquecer as libélulas. Um poderoso jato de água também funciona. Os insetos cochonilhas sugadores de seiva tendem a aderir à parte inferior das folhas. Raspá-los funciona, mas joaninhas, crisopídeos e vespas parasitas fazem um trabalho melhor.

Ácaros vermelhos Como tantas pragas de insetos, eles se escondem na parte inferior das folhas. As plantas com efeito de estufa são vulneráveis, mas o ácaro também é ativo no exterior, como sei por experiência amarga. Eles mataram uma Tibouchina urvilleana de flor roxa que me foi dada pelo grande autor de jardinagem Christopher Lloyd. Os predadores naturais incluem crisopídeos e pequenos insetos piratas, que podem ser encorajados com flores ricas em néctar. A alta umidade também manterá essas pragas afastadas.


Sem controle químico o que resta na caixa de ferramentas de defesa do jardim? A Rothamsted Research, que deu provas ao mesmo comité governamental, oferece pelo menos um sistema de alerta precoce sobre pulgões. As suas previsões semanais, destinadas aos agricultores, são acessíveis a todos. Confrontados com as datas para um salto previsto na população de pulgões, os jardineiros têm tempo para comprar e aplicar o controlo biológico, ou simplesmente reservar mais tempo para esmagar ou lavar as criaturas. Os membros do RHS também podem acessar um serviço gratuito de aconselhamento sobre jardinagem.

Embora possa parecer contraditório aproveitar o poder dos insetos para matá-los, pelo menos o poder dos insetos não deixa resíduos nocivos ou efeitos colaterais negativos. O RHS, a RSPB, o Museu de História Natural e muitas outras instituições respeitadas desaconselham a utilização de pesticidas e são a favor dos insectos e de outros controlos biológicos como as melhores opções a longo prazo. Isso significa que precisamos de jardins amigos dos insetos, criados com tudo, desde o corte raso até o plantio de flora rica em néctar, até insetos em hotéis para insetos benéficos durante o inverno, como crisopídeos e joaninhas.

Agrupamento de ácaros vermelhos na beterraba sacarina
Ácaros vermelhos © Tomasz Klejdysz/Alamy

É uma mensagem proclamada pelo Pestival, a breve celebração interespécies da música, arte e ciência, apoiada por especialistas em insetos, bem como por comediantes como Stewart Lee; Graham Coxon do Blur e a musicista Robyn Hitchcock. A fundadora Bridget Nicholls, que fez residência de três anos no Zoológico de Londres, explica sua gênese: “Eu estava me recuperando de uma doença grave e morando perto do London Wetland Centre. [in Barnes] quando tive meu momento Dorothy ao diminuir a velocidade e notar a miríade de insetos ao meu redor”, diz ela. “Fiquei cativado por insetos comuns como as borboletas brancas do repolho. Vi formigas ameaçadas carregando seus ovos luminosos para posições mais seguras. Naquele verão, aqueles insetos me salvaram, então jurei salvá-los. Afinal, sem insetos, não nós.”

É verdade, mas por mais frágeis e fascinantes que sejam muitos insetos, as lagartas da mariposa do buxo estão destruindo minha extensa topiária de caixa criada ao longo de 25 anos. Quando eles apareceram, alguns anos atrás, experimentei armadilhas de feromônios, que se encheram instantaneamente de mariposas. As armadilhas não conseguiram acompanhar graças a vários buxos de 7 metros infestados de lagartas na pista ao lado do nosso jardim. Admiti a derrota, arranquei e queimei toda a minha caixa e prometi começar de novo quando um predador natural confiável começar a trabalhar nesta área.

O tempo de transição necessário para que um jardim se estabeleça no equilíbrio entre pragas e predadores é desafiador e frustrante. E remover as pragas à medida que aparecem, em vez de lhes dar uma explosão química quando os números são esmagadores, leva tempo.

De acordo com a Royal Entomological Society, existem cerca de 1,4 mil milhões de insetos para cada pessoa na Terra. Na verdade, o peso total dos insetos é cerca de 70 vezes maior que o de todas as pessoas.

E, sem eles, o planeta fica empalhado. Livre-se dos insetos e haveria pouca polinização, uma saúde do solo muito pior e menos controle de doenças – como imagino que aquele vendedor ambulante do sul me lembraria, com um rolo de suas 30.000 lentes:

“Os insetos podem ser pragas, mas vocês são as pragas mais destrutivas de todas.”

Alguma coisa pode deter lesmas e caracóis?

Caracol de jardim Helix aspersa agarrado a uma haste
© Sabena Jane Blackbird/Alamy

Lesmas e caracóis, a ruína da vida de todo jardineiro, continuam a mastigar as plantas, exceto nos invernos mais frios do Reino Unido. Eles se escondem dentro e acima do solo, prontos para colher mudas de salada de inverno, amores-perfeitos recém-plantados com flores de inverno e qualquer outra planta tenra que detectarem.

Aqui está minha experiência de lutar contra os destruidores ao longo de muitos anos.

Barreiras físicas como areia, cascas de ovo e fio de cobre às vezes funcionam, mas são difíceis de manter.

Metades de toranja atraem lesmas e caracóis em massa, para serem apanhados todas as manhãs. O problema é que eles atraem tantas pessoas para a horta que os vegetais parecem viver melhor sem eles!

Nematóidesse aplicados na temperatura e no momento certos, são altamente eficazes, mantendo os danos causados ​​pelas balas ao mínimo por vários meses.

Pelotas ‘amigas da natureza’ use fosfato férrico em oposição aos pellets normais que incluem metaldeído, mas não são boas notícias, de acordo com a Royal Society for the Protection of Birds. “Embora o fosfato férrico seja menos tóxico que o metaldeído”, diz o site da RSPB, “os outros ingredientes dos comprimidos também podem afetar minhocas e. . . pode envenenar animais de estimação.

No que me diz respeito, o método mais eficaz é sair à noite com uma lanterna e pegar as criaturas, principalmente depois da chuva, quando lesmas e caracóis saem para brincar – e comer.

Jane Owen é editora colaboradora do FT

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