‘É legal ter dinheiro de novo’: libaneses ricos festejam a saída da crise

O dinheiro fala, a riqueza sussurra. Excepto no Líbano, um país que luta para sair de uma crise económica profunda, onde a riqueza tem gritado mais alto do que o habitual.

Numa recente noite de sexta-feira, novos carros de luxo importados alinhavam-se nas ruas abaixo do Sky Bar de Beirute. Dentro da cobertura, garçons abriam caminho entre hordas bem vestidas para distribuir fogos de artifício e garrafas de champanhe Dom Pérignon de US$ 400, com um senso de urgência reservado para uma crise.

Mas o mais próximo de uma emergência foi a falta de tequila em uma mesa. “Nós os limpamos de Don Julio”, disse Jean, um homem de 27 anos que usa um Rolex e está em Beirute, visitando sua base na África Ocidental. “Isso é o que acontece quando há muitos grandes apostadores.”

Sky Bar era uma casa noturna popular bem antes do Líbano A crise começou em 2019, mas fechou as portas nesse ano, quando os protestos anti-establishment tomaram conta do país e uma crise bancária se transformou num colapso financeiro devastador, com uma contracção do produto interno bruto de 40 por cento.

Agora, porém, pródigo hospitalidade está a desfrutar de um ressurgimento, impulsionado por um segmento da população que foi isolado da crise – ou mesmo lucrou com ela – bem como pela forte pressão sobre a moeda que permitiu a algumas empresas pagar dívidas a baixo custo.

Depois de reabrir em junho, o Sky Bar rapidamente retomou seu papel de ímã para turistas estrangeiros, moradores locais preocupados com o status e expatriados ricos que voltam para suas férias rituais de verão. Para alguns, o regresso do Sky Bar marcou um novo capítulo para o Líbano, onde a ostentação desenfreada voltou à moda – para os poucos que podem pagar por ela.

“É legal ter dinheiro de novo”, disse Sandra, uma entusiasta do fitness de 43 anos que faz compras na luxuosa loja de departamentos Aïshti.

Embora metade dos mais de 8.000 restaurantes, bares, cafés e discotecas do país tenham fechado desde 2019, o negócio começou recentemente a acelerar. Cerca de 250 restaurantes foram abertos em 2023, com pelo menos mais 30 prontos para receber clientes antes do final do ano, disse Tony Ramy, presidente do sindicato dos proprietários de hotelaria e pastelaria.

“Tem sido uma temporada excelente”, disse Ramy sobre o verão de grande sucesso, que “criou empregos extremamente necessários”.

A falta de um plano de recuperação económica nacional e as fortes flutuações cambiais beneficiaram, na verdade, algumas empresas hoteleiras, de acordo com especialistas do setor. Os proprietários conseguiram pagar dívidas a taxas de câmbio oficiais que não reflectiam o verdadeiro valor da libra libanesa, ajudando-os a libertar capital para reinvestir.

Uma multidão de frequentadores de clubes no Sky Bar em Beirute
Frequentadores de clubes no Sky Bar em Beirute, que atrai turistas estrangeiros, moradores locais preocupados com o status e expatriados ricos ©Skybar/Instagram

Os libaneses são há muito celebrados pela sua capacidade de festejar nos seus dias mais sombrios, incluindo os 15 anos de guerra civil entre 1975 e 1990 e a ocupação por forças estrangeiras. “Mas mesmo durante as guerras e a instabilidade política, os libaneses ainda tinham o seu dinheiro”, disse Nassib Ghobril, economista-chefe do Byblos Bank de Beirute.

Isso mudou em 2019: as comemorações logo fracassaram, com excessos surpreendentes subitamente desaprovados à medida que o clima nacional piorava.

Mas este ano os velhos hábitos do Líbano regressaram. As praias mediterrânicas do país estão lotadas, os seus restaurantes e discotecas estão esgotados e os casamentos milionários estão de volta.

Aqueles que têm dinheiro no Líbano de hoje incluem pessoas que retiraram o seu dinheiro dos bancos cedo ou usaram as suas ligações para transferir fundos para o estrangeiro, e aqueles que nunca utilizaram o sistema bancário do país, dizem os analistas. Outros trabalham para empresas estrangeiras e são pagos em dólares, ou recebem remessas, estimadas em 7 mil milhões de dólares no ano passado, de familiares no estrangeiro.

“Também foram criadas novas categorias de riqueza”, disse Ghobril. Ele citou pessoas que lucraram com a crise acumulando importações subsidiadas, explorando lacunas no sistema bancário, ou participando em atividades criminosas, incluindo lavagem de dinheiro.

Os cerca de 2 milhões de visitantes que viajaram para o Líbano neste verão, incluindo expatriados que regressaram, também continuaram a gastar.

Isso contrasta fortemente com a situação da maioria dos libaneses. Desde 2019, a libra libanesa perdeu 95% do seu valor em relação ao dólar. Mais de três quartos da população estimada de 6 milhões do Líbano vive abaixo da linha de pão, segundo a ONU. Há um número recorde de famílias em situação de pobreza alimentar e de crianças fora da escola, uma vez que as pessoas continuam a não ter acesso às suas poupanças.

O Líbano tem demasiados fundos para alimentar a sua rede nacional, enquanto os seus políticos são demasiado intransigentes para formar um governo e promover reformas que desbloqueariam a ajuda internacional extremamente necessária.

Basalto
No Bazalt, em Beirute, uma refeição de sushi de 25 pratos custa o equivalente a seis meses do salário de um funcionário público © Vartan Seraydarian/Basalto

Especialistas dizem que é difícil dizer quanto da população do Líbano ainda pode comprar bens básicos, quanto mais artigos de luxo. A economia de 10 mil milhões de dólares é em grande parte dolarizada e baseada em dinheiro, um subproduto do colapso financeiro e da falência dos bancos.

Cerca de 5 a 10 por cento da população tem rendimentos próximos dos que ganhavam em 2019, dizem alguns economistas. “Mas não é isso que estamos a ver, dado o nível de actividade económica: há poder de compra, gostemos ou não”, disse Ghobril, que sugeriu que 25 por cento da população recuperou a maior parte ou todos os seus rendimentos anteriores à crise. .

Bazalt, um restaurante de fusão japonês no coração de Beirute, tem sido solidamente reservado desde que foi inaugurado em junho. Instalado em um antigo banco, os hóspedes podem saborear coquetéis, comer pizzas cobertas de trufas ou saborear o omakase oferta com curadoria de chef, enquanto DJs tocam música dançante que reverbera pelo restaurante revestido de basalto.

Um cardápio de sushi de 25 pratos custa US$ 150 por pessoa – o equivalente a seis meses de salário de um funcionário público – e está repleto de peixes japoneses importados e enfeites de folhas de ouro.

“Nunca vimos negócios como este”, disse Tarek Karam, coproprietário da Bazalt. O restaurante esperava recuperar o investimento dentro de dois anos e meio “mas neste momento estamos no bom caminho para terminar em apenas 16 meses”.

Uma Ferrari está estacionada perto da Avenue du Parc em Beirute
Uma Ferrari estacionada em frente a um restaurante em Beirute. Apesar da crise financeira que começou em 2019, há um segmento da população do Líbano que está a gastar muito © Daniel Carde/FT

Karam atribui o sucesso de Bazalt não apenas aos turistas, mas também aos moradores abastados que têm um poder de compra subestimado. “Os turistas são ótimos, mas o que temos visto é uma grande procura dos cariocas por restaurantes como o nosso. Eles vêm e gastam muito.”

do Líbano novos pobresa sua antiga elite endinheirada, são rápidos a mostrar o seu desdém por estes novo ricoou, como disse um dono de restaurante sofisticado: “os funcionários da alfândega que aceitam subornos, os operadores de geradores a diesel ou os cambistas que obtiveram lucro”.

“Odeio falar sobre classe social, mas este não é o tipo de pessoas que eu teria deixado entrar nos meus estabelecimentos antes da crise”, disse ele.

“Mas, como todo mundo no Líbano hoje em dia, tive que ajustar meus negócios aos seus gostos mais vistosos.”

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