Outrora um ideal global, a economia da Alemanha enfrenta um choque energético que está a expor falhas de longa data

ESSEN, Alemanha (AP) — Durante a maior parte deste século, a Alemanha acumulou sucessos económicos sucessivos, dominando os mercados globais de produtos topo de gama, como automóveis de luxo e maquinaria industrial, vendendo tanto ao resto do mundo que metade da economia funcionava nas exportações.

Os empregos eram abundantes, os cofres financeiros do governo cresceram à medida que outros países europeus se afogavam em dívidas e foram escritos livros sobre o que outros países poderiam aprender com a Alemanha.

Não mais. Agora, a Alemanha é o maior Grande economia desenvolvida com pior desempenhocom o Fundo Monetário Internacional e a União Europeia esperando que diminua este ano.

Segue-se à invasão da Ucrânia pela Rússia e à perda do gás natural barato de Moscou — um choque sem precedentes para as indústrias de utilização intensiva de energia da Alemanha, há muito tempo a potência industrial da Europa.

O súbito mau desempenho da maior economia da Europa desencadeou uma onda de críticas, reclamações e debates sobre o caminho a seguir.

A Alemanha corre o risco de “desindustrialização” à medida que altos custos de energia e a inacção do governo relativamente a outros problemas crónicos ameaça enviar novas fábricas e empregos bem remunerados para outros lugares, disse Christian Kullmann, CEO da grande empresa química alemã Evonik Industries AG.

Do seu escritório no 21º andar, na cidade de Essen, no oeste da Alemanha, Kullmann aponta os símbolos do sucesso anterior em toda a histórica região industrial do Vale do Ruhr: chaminés de fábricas de metal, pilhas gigantes de resíduos de minas de carvão agora fechadas, um enorme poço de petróleo da BP refinaria e a ampla unidade de produção química da Evonik.

Hoje em dia, a antiga região mineira, onde o pó de carvão outrora enegreceu a roupa pendurada, é um símbolo da transição energéticarepleta de turbinas eólicas e espaços verdes.

O perda de gás natural russo barato necessária para abastecer as fábricas “prejudicou dolorosamente o modelo de negócios da economia alemã”, disse Kullmann à Associated Press. “Estamos numa situação em que somos fortemente afetados – prejudicados – por fatores externos.”

Depois A Rússia cortou a maior parte do seu gás à União Europeia, estimulando uma crise energética no bloco de 27 países que fornecia 40% do combustível a Moscovo, o governo alemão pediu à Evonik que mantivesse a sua central eléctrica a carvão dos anos 60 em funcionamento por mais alguns meses.

A empresa está mudando da usina – cuja chaminé de 40 andares alimenta a produção de plásticos e outros bens – para dois geradores movidos a gás que podem mais tarde funcionar com hidrogênio em meio a planos para se tornar neutro em carbono até 2030.

Uma solução muito debatida: um programa financiado pelo governo limite para os preços da eletricidade industrial para fazer a economia passar pela transição para as energias renováveis.

A proposta do vice-chanceler Robert Habeck do Partido Verde enfrentou resistência do chanceler Olaf Scholz, um social-democrata, e do parceiro de coligação pró-negócios, os Democratas Livres. Ambientalistas dizem que isso apenas prolongaria dependência de combustíveis fósseis.

Kullmann é a favor: “Foram decisões políticas erradas que desenvolveram e influenciaram principalmente estes elevados custos de energia. E não pode ser agora que a indústria alemã e os trabalhadores alemães devam ficar com a conta”.

O preço do gás é quase o dobro do que era em 2021, prejudicando as empresas que precisam dele para manter o vidro ou metal em brasa e fundido 24 horas por dia para fazer revestimentos de vidro, papel e metal usados ​​em edifícios e carros.

Um segundo golpe veio como principal parceiro comercial China experimenta uma desaceleração após várias décadas de forte crescimento económico.

Estes choques externos expuseram fissuras nos alicerces da Alemanha que foram ignoradas durante anos de sucesso, incluindo o atraso na utilização da tecnologia digital no governo e nas empresas e um processo moroso para obter a tão necessária projetos de energia renovável aprovado.

Outras conclusões emergentes: O dinheiro que o governo tinha prontamente disponível veio em parte devido a atrasos no investimento em estradas, na rede ferroviária e na Internet de alta velocidade nas zonas rurais. Uma decisão de 2011 para fechar As restantes centrais nucleares da Alemanha foi questionada em meio a preocupações com os preços e a escassez de eletricidade. As empresas enfrentam uma grave escassez de mão de obra qualificada, com as vagas de emprego a atingirem um recorde de pouco menos de 2 milhões.

E confiar na Rússia para fornecer gás de forma fiável através do Gasodutos Nord Stream sob o Mar Báltico – construído sob a ex-chanceler Angela Merkel e desde então fechado e danificado em meio à guerra – foi tardiamente reconhecido pelo governo como tendo sido um erro.

Agora, projetos de energia limpa são retardados por uma extensa burocracia e por uma resistência que não está no meu quintal. Os limites de espaçamento das casas mantêm a construção anual de turbinas eólicas em um dígito na região sul da Baviera.

Uma linha eléctrica de 10 mil milhões de euros (10,68 mil milhões de dólares) que transporta energia eólica do norte, mais arejado, para a indústria no sul, enfrentou atrasos dispendiosos, desde a resistência política até às feias torres acima do solo. Enterrar a linha significa conclusão em 2028, em vez de 2022.

Subsídios massivos para energia limpa que a administração Biden está oferecendo às empresas que investem nos EUA têm evocou inveja e alarme que a Alemanha está a ser deixada para trás.

“Estamos a assistir a uma competição mundial por parte dos governos nacionais pelas tecnologias futuras mais atractivas – atractivas significando as mais lucrativas, aquelas que fortalecem o crescimento”, disse Kullmann.

Ele citou a decisão da Evonik de construir uma unidade de produção de lipídios no valor de US$ 220 milhões – ingredientes essenciais nas vacinas contra a COVID-19 – em Lafayette, Indiana. Aprovações rápidas e até US$ 150 milhões em subsídios dos EUA fizeram a diferença depois que as autoridades alemãs demonstraram pouco interesse, disse ele.

“Gostaria de ver um pouco mais desse pragmatismo… em Bruxelas e Berlim”, disse Kullmann.

Entretanto, as empresas com utilização intensiva de energia procuram fazer face à choque de preços.

A Drewsen Spezialpapiere, que fabrica papel para passaportes e carimbos, bem como canudos de papel que não efervescem para refrigerantes, comprou três turbinas eólicas perto de sua fábrica no norte da Alemanha para cobrir cerca de um quarto de sua demanda externa de eletricidade à medida que se afasta da energia natural. gás.

A empresa de vidros especiais Schott AG, que fabrica produtos que vão desde fogões de mesa a frascos de vacinas e o espelho de 39 metros (128 pés) para o observatório astronômico Extremely Large Telescope no Chile, fez experiências com a substituição de gás por hidrogênio livre de emissões na planta onde produz vidro em tanques com temperaturas de até 1.700 graus Celsius.

Funcionou – mas apenas em pequena escala, com hidrogénio fornecido por camião. Seriam necessárias grandes quantidades de hidrogénio produzido com electricidade renovável e entregue por gasoduto, o que ainda não existe.

Scholz apelou para que a transição energética assumisse o “ritmo da Alemanha”, a mesma urgência usada para estabelecer quatro terminais flutuantes de gás natural em meses para substituir o gás russo perdido. O gás natural liquefeito que chega aos terminais por navio proveniente dos EUA, do Qatar e de outros países é muito mais caro do que o fornecimento dos gasodutos russos, mas o esforço mostrou o que a Alemanha pode fazer quando é necessário.

No entanto, as disputas entre o governo de coligação sobre o limite máximo do preço da energia e uma lei que proíbe a criação de novos fornos a gás exasperaram os líderes empresariais.

Kullmann, da Evonik, rejeitou um recente pacote de propostas governamentais, incluindo incentivos fiscais para investimentos e uma lei destinada a reduzir a burocracia, como “um band-aid”.

A Alemanha tornou-se complacente durante uma “década de ouro” de crescimento económico em 2010-2020, com base nas reformas lideradas pelo chanceler Gerhard Schroeder em 2003-2005, que reduziram os custos laborais e aumentaram a competitividade, afirma Holger Schmieding, economista-chefe do banco Berenberg.

“A percepção da força subjacente da Alemanha também pode ter contribuído para as decisões equivocadas de abandonar a energia nuclear, proibir o fracking para gás natural e apostar em amplos fornecimentos de gás natural da Rússia”, disse ele. “A Alemanha está a pagar o preço das suas políticas energéticas.”

Schmieding, que certa vez apelidou a Alemanha de “o homem doente da Europa” numa influente análise de 1998, pensa que esse rótulo seria hoje exagerado, tendo em conta o seu baixo desemprego e as fortes finanças governamentais. Isto dá à Alemanha espaço para agir – mas também reduz a pressão para fazer mudanças.

O passo imediato mais importante, disse Schmieding, seria acabar com a incerteza sobre os preços da energia, através de um limite máximo de preços para ajudar não apenas as grandes empresas, mas também as mais pequenas.

Quaisquer que sejam as políticas escolhidas, “já seria uma grande ajuda se o governo conseguisse chegar a acordo sobre elas rapidamente, para que as empresas saibam o que estão a fazer e possam planear em conformidade, em vez de adiar decisões de investimento”, disse ele.

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